¿Mejorando o Innovando?


Hace algunos días tuve una discusión con un amigo sobre la diferencia entre Mejora Continua e Innovación. El punto de la discusión era que él dice que mejora continua e innovación son la misma cosa y yo digo que no.  El desenlace de la disputa fue: lo dejamos para una noche de copas :)… esa siempre es una buena manera de terminar una disputa.

Ahora que yo soy algo testaruda, y no por querer tener siempre la razón, sino porque me gusta aprender y saber si estoy o no en un error. Así que seguí dándole vueltas al tema y me puse a investigar. Volví a mis libros de universidad, a artículos académicos (desde Schumpeter a Christensen y más) y di un vistazo a mi experiencia laboral. Di un largo viaje para regresar a mi propuesta inicial y terminar con la siguiente conclusión:

Mejora continua e innovación no son la misma cosa, pero si están intrínsecamente relacionadas. Mejora continua no es más que un tipo de innovación, mientras que el concepto general de innovación implica un proceso completo que permite implementar nuevas ideas que generan valor (son útiles) a un mercado -y es aquí donde se encierra el meollo de la disputa.

Si lo vemos como un concepto matemático, mejora continua no es más que un elemento dentro del universo llamado Innovación.

Traté primero de encontrar las diferencias y similitudes entre ambos conceptos. No pude. Estaba comparando dos cosas totalmente distintas. En vez de comparar fruta con fruta, yo buscaba comparar la fruta con el proceso de obtención de la fruta.

Innovación no es una sola cosa. Innovación es un proceso de múltiples etapas (no necesariamente lineal) con diferentes fases y actividades; por medio del cual, las organizaciones (o personas) transforman ideas en nuevos o mejorados productos, servicios, procesos, modelos de negocio, etc., para desarrollarse, competir y diferenciarse exitosamente en el mercado.

Cada organización -entiéndase por organización cualquier entidad privada, gubernamental, sin fin de lucro o persona que practique la innovación- puede manejar este proceso a su conveniencia y enfocar sus esfuerzos en tipos específicos de innovación de acuerdo a los resultados que desee obtener.

Ahora que,

las innovaciones pueden clasificarse de distinta manera según su naturaleza, impacto, objeto y/o grado de novedad, entre otros. La clasificación es a gusto del cliente. Una de las clasificaciones más comunes es por el grado de novedad de la innovación: ¿estamos mejorando algo que ya existe, replicando algo o es totalmente nuevo? Son dos tipos básicos: mejora continua e innovación radical. Y aquí volvemos al centro de la discusión.

Mejora continua o innovación incremental (también conocida como ‘kaizen’) se basa en la adopción de pequeños cambios a servicios, procesos o productos ya establecidos en la organización. Estas mejoras cambian uno o algunos de los componentes de ese producto o proceso pero no cambian la esencia del mismo, y no necesariamente garantizan el mejoramiento del desempeño organizacional.

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Una innovación radical o discontinua implica un salto de lo que ya existe. Ya no se trata de un mejor producto sino de un nuevo producto. No un mejor proceso sino un nuevo proceso. No un mejor servicio sino un nuevo servicio. Estas innovaciones si implican un cambio en la esencia de las cosas. Aquí estamos hablando de cambios que incluso pueden impactar una industria completa, como lo hizo Amazon.com en 1995 con una de las primeras tiendas de libros en línea; Apple cambió completamente la industria de la música con un nuevo modelo de negocios gracias a iTunes y sus famosos iPods; y Kodak se quedó atrás ante la introducción de las cámaras digitales.

Entonces, ¿innovaciones radicales solamente tienen que ver con tecnología? No. Todo se puede innovar radicalmente: desde procesos, productos y servicios, canales, experiencia del cliente, etc., hasta modelos de negocios enteros.

Los Agentes Banpro son un excelente ejemplo de una innovación discontinua en el mercado nicaragüense. Se trata de nuevo canal que permite a los clientes de este banco utilizar algunos de sus servicios financieros a través de comercios afiliados en diferentes localidades en el país. Si vas a depositar dinero a tu cuenta de ahorro ya no tenés que ir a una sucursal de Banpro, ahora podés ir donde tu Agente Banpro más cercano. Este banco no está ofreciendo un servicio nuevo, pero si ha creado un canal completamente nuevo para sus clientes. Ellos están aprovechando una necesidad explícita y están creando una ventaja competitiva para su organización.

Me encantaría ahondar en las diferentes tipologías de innovación, pero este post se volvería una tesis doctoral. Mejor tomo mi copa y espero a mi amigo para reanudar la discusión. En resumen, mejora continua e innovación no son la misma cosa. Innovación es el proceso completo que permite la implementación exitosa de nuevas ideas que agregan valor. Mejora continua es un tipo de innovación, pero es el primer paso para dar esos grandes saltos radicales.

Los japoneses son famosos por la utilización diaria de kaizen. Para ellos, kaizen o mejora continua va mucho más allá. Mas que una práctica o tipo de innovación, es una filosofía de vida que supone que todas nuestras actividades  -sean laboral, social o familiar- merecen y deben ser mejoradas continuamente. Volver esta práctica un hábito, como ellos lo hacen, nos acerca a la posibilidad de innovar radicalmente porque a diario ponemos nuestra mente a trabajar en la búsqueda e implementación de nuevas ideas.

¿Querés ser innovador? Preguntate: ¿Qué podés hacer mejor hoy? No te quedés con la idea.

“Las ideas son inútiles, a menos de que se usen”. Theodore Levitt

Recordá que se vale fallar.

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2 comentarios en “¿Mejorando o Innovando?

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